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La incertidumbre en el precio del cobre

Gustavo Lagos

Escrito por Gustavo Lagos Ph.D Leeds, Inglaterra

En algún momento de los próximos meses, el precio del cobre debiese remontar significativamente, aliviando la presión que se ha creado en dicho mercado.

Desde el 17 de marzo pasado (2018), tras el anuncio de la Casa Blanca del inicio de una guerra comercial con China, el precio del cobre pasó a depender en algunos momentos de eventos políticos internacionales y dejó de depender de los fundamentos del mercado.

Los fundamentos del mercado de cátodos de cobre están constituidos por la demanda de metal refinado, por la oferta refinada de mina. Y por la existencia de inventarios de las tres grandes bolsas de metales del mundo, la de Londres, la de Shanghai y la de Nueva York.

Precio versus inventarios

Según los fundamentos del mercado, el precio del metal tiene una relación inversa con la existencia de inventarios. Cuando hay mucho metal en inventarios, el precio debiera ser bajo. Cuando hay muy pocos inventarios, el precio debiera ser muy alto. En este último caso, es la chatarra de cobre que ha sido refinada nuevamente la que llena la brecha para satisfacer la demanda.

Ya que existen datos precisos diarios sobre el precio y sobre los inventarios, es fácil construir la relación entre estas variables. Durante los episodios especulativos, en que el precio se forma debido a expectativas, deja de cumplirse la relación entre el precio y los inventarios. Por ello es muy fácil detectar cuando están operando los fundamentos del mercado y cuando no lo hacen.

Hubo períodos en marzo y abril, y la mayor parte de mayo, en que funcionaron los fundamentos. Es decir, en que la variación del precio podía ser explicada por la variación de inventarios.

Los anuncios de Trump

A partir del 9 de junio, sin embargo, los anuncios del Presidente Trump sobre la reunión del G7 en Montreal, en que se explayó sobre el negativo intercambio comercial de EE.UU. con Canadá, Europa y China, el mercado entendió que venían tiempos difíciles. Y comenzaron a derrumbarse los precios de los principales commodities minerales: el hierro, el cobre, y el zinc.

El petróleo, en cambio, siguió elevando el precio fuertemente influenciado por sus fundamentos. El hierro cayó en forma modesta y comenzó a recuperarse debido a la creciente demanda por acero inoxidable. El precio del zinc cayó casi 30% desde junio a mediados de septiembre, cuando se recuperó levemente. El precio del cobre cayó casi 20% desde su nivel máximo de 330 c/lb el 9 de junio, hasta alrededor de 270 a 280 c/lb en que se ha mantenido en los últimos 90 días.

La figura muestra los períodos de 2018 en que operaron los fundamentos y aquellos tiempos en que fueron aspectos especulativos los que determinaron el precio del cobre.

Figura: Precio nominal diario del cobre e inventarios diarios del metal en las tres bolsas de metales

precio del cobre

 

La figura muestra también que los inventarios cayeron en forma sistemática desde un nivel de 900 mil toneladas en marzo de este año, a 400 mil a fines de octubre. Ello se debió a que la demanda por cobre siguió siendo fuerte y a que la oferta de cobre de mina fue menor a la esperada.

Esta tendencia debiese continuar durante 2019, apoyada por el retraso de la entrada en producción de la mina subterránea de Grasberg en Indonesia. Esta es la segunda mina con mayor producción de cobre en el mundo.

Una olla a presión

Por ello, se ha creado una olla de presión en el mercado del cobre, y la incertidumbre sobre el futuro de la guerra comercial entre EE.UU. y China estaría obstruyendo la válvula de escape.

En algún momento de los próximos meses, sin embargo, el precio del cobre debiese remontar significativamente, aliviando la presión que se ha creado en dicho mercado. En otras palabras, el cobre está barato actualmente y hay amplio espacio para que los inversionistas institucionales aprovechen esta oportunidad.

Las conversaciones próximas entre EE.UU. y China sobre la guerra comercial influenciarán, con toda probabilidad, el momento y la magnitud de la recuperación del precio del cobre a niveles que estén acordes con sus fundamentos.

Lee aquí un artículo sobre el mercado de la chatarra de cobre.

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